El cerebro de algunas personas les permite oír colores y saborear sonidos. La genética puede explicar por qué.

Desentrañando el verdadero sexto sentido.

Recuerdo la primera vez que me presentaron el concepto de sinestesia. Estaba en séptimo grado, sentado en la oscuridad, viendo un video educativo sobre la neurociencia del fenómeno en lugar de nuestro típico trabajo de curso de ciencias biológicas. Una mujer británica con sinestesia léxico-gustatoria apareció en la pantalla para describir la forma en que cada nombre que había pronunciado tenía un sabor diferente. Muchos de los detalles del documental se han desvanecido en la década desde la última vez que lo vi, pero todavía recuerdo a la mujer que dijo "el nombre Catherine sabe a pastel de chocolate".

Durante años, he deseado (quizás injustamente) tener sinestesia, una rara condición neurológica en la que los sentidos se entrelazan. Los sinestésicos probablemente me dirían que esto es una tontería; a veces informan dolor físico y psíquico debido a su condición, lo que transforma las experiencias sensoriales mundanas en sinfonías inimaginables de sonido, sabor o luz. Pero yo, obstinadamente, quería saber el sabor de mi propio nombre.

Desafortunadamente para mí, la sinestesia, que afecta aproximadamente 1 de cada 2.000 personas y típicamente surge en la infancia, nunca encontrará su camino hacia mi cerebro. Salvo lesiones graves, mi ventana para la sinestesia, con todo su dolor y promesa poéticos, hace tiempo que se cerró. Si bien no estoy más cerca de adquirir esta afección espontáneamente, los investigadores finalmente se están acercando a los orígenes moleculares y genéticos de este fenómeno.

Amanda Tilot es investigadora del Instituto Max Planck de Psicolingüística de los Países Bajos y autora principal de un nuevo artículo que explora las causas subyacentes de la sinestesia, publicado esta semana en la revista del Actas de la Academia Nacional de Ciencias. Como habrás adivinado, se trata de conectividad.

"Los primeros estudios que muestran árboles genealógicos con personas que tienen sinestesia a lo largo de varias generaciones surgieron hace 130 años", dice Tilot. “Los últimos 15 años han sido realmente sólidos, con un gran trabajo proveniente del ámbito de la psicología en términos de comprender cómo se desarrolla la sinestesia. durante la infancia, cómo los niños hacen estas conexiones y cómo se representan desde una perspectiva psicológica”. Pero genéticamente, los científicos sabían que nada.

Tilot y su equipo decidieron llenar el vacío. Reclutaron a tres familias que cuentan con varios miembros con sinestesia sonido-color y muchos miembros (presumiblemente decepcionados) sin ella. Todos los miembros del árbol genealógico enviaron un hisopo de la mejilla y Tilot secuenció su ADN. Primero, los investigadores buscaron diferencias dentro de las familias. ¿Qué variantes genéticas o procedimientos diferentes tenían todos los sinestésicos de una familia que sus hermanos o tías y tíos carecían? Los investigadores identificaron 37 genes de interés en total. Pero cuando observaron las diferencias entre las tres familias, ninguna de esas variantes genéticas era compartida.

Esto era de esperarse. "Los trabajos anteriores que intentaban encontrar cosas específicas que conectaran a familias pequeñas no habían tenido mucha suerte", dice Tilot. Entonces probaron otra táctica: “Decidimos observar qué tipos de procesos biológicos hacer vincular a las familias”. Cuando los genes parecían bastante específicos de una familia, tal vez, plantearon la hipótesis, los Los procesos mediante los cuales se formaron o utilizaron esos genes serían constantes entre los sinestésicos en diferentes países. linajes.

Para entusiasmo de Tilot, esto resultó ser exactamente correcto. El nuevo artículo sugiere que los cerebros de las personas con sinestesia sonido-color son inusualmente vibrantes en un departamento: la axonogénesis.

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En su forma más básica, la axonogénesis es la formación de nuevas células nerviosas llamadas axones. Los axones se conectan a las sinapsis y ayudan a transmitir información a través del cerebro. Todo el mundo necesita la axonogénesis para vivir y pensar; sin ella, no sería posible leer este artículo. Pero en las personas con sinestesia, el proceso aumenta un poco.

Si bien la corteza visual todavía se encuentra en la parte posterior del cerebro y la producción del habla sigue siendo dominio de Wernicke, parece que la Los axones en personas con sinestesia se están estirando más, especialmente en la infancia, cuando las capacidades sensoriales aumentan rápidamente. formando. Quizás por eso el lenguaje se experimenta en términos de color, gusto, o incluso dimensiones espaciales.

Por supuesto, el artículo de Tilot no es el veredicto final sobre la sinestesia: es sólo el comienzo. Se necesita más investigación sobre familias con altas tasas de esta afección, así como sobre personas sinestésicas que no tienen parientes conocidos con esta peculiaridad. Sin embargo, lo más importante es que Tilot dice que los investigadores deben seguir trabajando para comprender el espectro completo de la sinestesia, que se manifiesta de docenas de formas diferentes.

Hasta ahora, la investigación de Tilot se ha centrado en la sinestesia sonido-color, también conocida como cromestesia, donde las personas asocian sonidos con colores. Lorde, mi músico favorito y sinestésico del sonido al color.Ella ha hablado de cómo, en su mente, cada día de la semana tiene su propio color. De manera similar, su música a menudo hace referencia a los colores, que asocia con acordes, instrumentos y experiencias emocionales. Duke Ellington, Billy Joel y Pharrell Williams también describen una percepción sensorial similar.

Pero el autor Vladimir Nabokov y su madre padecían sinestesia grafema-color, donde cada letra tiene un tono o textura vinculado a ella. La mujer del documental que vi en la escuela secundaria tenía sinestesia léxico-gustativa, donde las palabras evocan gustos. Y el actor Geoffrey Rush, además de la sinestesia grafema-color, también experimenta la variedad espacio-temporal, que ha sido descrita como sinestesia del “viajero en el tiempo”. "Puedo decirle a mi esposa: 'Esa obra se estrenó el martes 8 de mayo en 1982'", Rush dijo en una entrevista con Psicología Hoy “Puedo recordar que tenía en mi mente una posición sobre dónde está 1982 y dónde está May dentro de eso. Es una especie de serie de colinas y valles”.

Para desentrañar aún más este misterio sensorial, Tilot y su equipo en el Instituto Max Planck están reclutamiento de sinestésicos del tipo sonido-color para un estudio en curso. Es posible que algún día se realicen investigaciones sobre la sinestesia de otros tipos. Me apuntaría si pudiera. En cambio, me quedo atrapada soñando con el día en que Lorde me diga el color de mi nombre.

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