L’épidémie de grippe aviaire a pris une tournure inquiétante

Des dindes se trouvent dans une grange de la Yordy Turkey Farm à Morton, dans l'Illinois.
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Daniel Acker/Bloomberg via Getty Images

Cette semaine, l'Argentine et l'Uruguay urgences sanitaires nationales déclarées à la suite d'épidémies de grippe aviaire hautement pathogène H5N1, le virus à évolution rapide qui détruit les troupeaux de volailles et les oiseaux sauvages et a été craint pendant des décennies comme une étincelle possible d'une pandémie parmi personnes. Cela fait 10 pays d'Amérique du Sud qui ont récemment marqué leur première rencontre avec le virus, dont le Pérou, où plus de 50 000 oiseaux sauvages sont morts l'automne dernier, et plus de 600 otaries en janvier. Combinez les infections d'otaries avec la révélation que la grippe H5N1 envahi une ferme de visons en Espagne en octobre, et les autorités sanitaires doivent maintenant affronter la possibilité que le virus imprévisible se soit adapté pour menacer d'autres espèces.

Pour être clair, cela n’inclut pas encore les personnes. Bien que les dernières décennies aient été marquées par des épidémies de grippe aviaire qui se sont propagées à l'homme, seuls deux cas ont été identifiés au cours des 12 derniers mois:

Colorado adulte en mai dernier, et un Fille de 9 ans en Équateur en janvier. (Aucun des deux n’est mort.) Et il n’y a encore aucune preuve que le virus ait pu passer des mammifères nouvellement infectés aux humains. Mais le fait qu’elle se soit transmise des oiseaux aux mammifères, puis s’est propagée entre eux, indique une tendance inquiétante.

Selon l’Organisation mondiale de la santé animale, au moins 60 pays ont récemment connu des épidémies de H5N1, du nom de deux protéines présentes à la surface du virus. Cela inclut les États-Unis, où 43 millions de poules pondeuses ont été soit tuées par la grippe aviaire l'année dernière, soit abattues pour empêcher la propagation de la maladie. Ces pertes ont emporté près d’un tiers du cheptel national de poules pondeuses; selon le ministère américain de l'Agriculture, ils ont tellement réduit l'approvisionnement en œufs que les prix à la fin de l'année étaient 210 pour cent plus élevé qu’à fin 2021. Dans l’ensemble, l’USDA estime un peu moins de 58 millions d'oiseaux- principalement des poules pondeuses, des dindes et des volailles de basse-cour - sont mortes ou ont été tuées en 2022, et un demi-million supplémentaire jusqu'à présent cette année.

L'industrie avicole est énorme. La seule partie américaine comprend plus de 9 milliards de poulets de chair et 216 millions de dindes élevés chaque année, plus 325 millions de poules pondeuses; le poulet est le viande la plus consommée mondial. Cette ampleur rend difficile la mise en contexte des pertes dues à la grippe aviaire. Mais l’épidémie en cours est devenue la pire épidémie de maladie animale de l’histoire des États-Unis, ainsi que la plus grande épidémie de volaille jamais enregistrée au Royaume-Uni, en Europe et au Japon. Et bien que la surveillance soit difficile, les biologistes de la faune affirment que dégâts causés aux oiseaux sauvages a été désastreux.

Il n’y a peut-être pas grand-chose à faire pour protéger les oiseaux sauvages; La grippe aviaire se propage par les oiseaux aquatiques migrateurs de façon saisonnière, qui sont porteurs du virus sans en être affectés. Mais l’industrie avicole s’appuie sur un ensemble complexe de comportements et de caractéristiques de construction, largement appelés la biosécurité, qu'elle a développée ou renforcée après une épidémie catastrophique qui a tué plus de 50 millions d'oiseaux en 2015. Compte tenu de l’avancée incessante du virus, les personnes qui étudient l’industrie commencent à se demander si la biosécurité pourra un jour être suffisamment renforcée pour exclure la grippe aviaire – et sinon, qu'est-ce qui doit changer pour assurer la sécurité des oiseaux et des humains.

« Nous savons que la biosécurité peut fonctionner et fonctionne, mais il s’agit d’un effort héroïque, et il se peut qu’il ne soit pas durable étant donné les styles de construction et les modes de construction actuels. main-d'œuvre actuelle », déclare Carol Cardona, vétérinaire et professeur de santé aviaire au College of Veterinary de l'Université du Minnesota. Médecine. « La raison pour laquelle je dis que cela peut fonctionner, c’est que les entreprises qui ont eu [la grippe aviaire hautement pathogène] en 2015 ont eu moins de cas en 2022. Ils ont donc appris certaines leçons et modifié certaines choses, mais très peu d’entre eux l’ont complètement ignoré. »

L’attaque incessante du H5N1 est importante non seulement pour son impact sur la volaille ou la faune sauvage, mais aussi pour ce qu’elle laisse présager pour les humains. La grippe aviaire a longtemps été considérée comme la maladie animale la plus susceptible de se transformer en pandémie humaine mondiale, et même après l’assaut du SRAS-CoV-2, de nombreux scientifiques pensent toujours ainsi.

Le sous-type H5N1 s'est propagé pour la première fois des oiseaux aux humains en 1997 à Hong Kong. Il a rendu 18 personnes malades et en a tué six – un petit nombre, mais un taux de mortalité inquiétant de 33 pour cent. Depuis lors, les variantes du H5N1 ont périodiquement infecté des personnes, provoquant 868 cas humains jusqu'en 2022 selon l'Organisation mondiale de la santé, et 457 décès. Ces chiffres représentent un taux de mortalité de 52 %, mais en même temps, une indication que le virus ne s’est pas suffisamment adapté pour se propager facilement d’une personne à l’autre et déclencher de vastes épidémies.

Pourtant, les scientifiques surveillent toujours le virus pour trouver des situations qui encourageraient ces adaptations. Par exemple: les scientifiques espagnols et italiens divulgué le mois dernier qu'en octobre 2022, une variante du H5N1 a infecté des visons dans une ferme à fourrure du nord-ouest de l'Espagne. Le virus pourrait avoir été transmis à un seul vison par un oiseau sauvage ou via des carcasses de poulet utilisées pour l'alimentation. Mais une fois à la ferme, il a fait de minutieuses adaptations qui lui ont permis de se propager d’un vison à l’autre. Pour stopper l’épidémie, tous les visons de l’élevage, soit près de 52 000, ont été tués.

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