L'enorme telescopio a caccia di alieni potrebbe diventare il successore di Hubble

Non è mai troppo presto per iniziare a pianificare in anticipo. Hubble si avvicina la fine della sua vita, e il James Webb Space Telescope si sta preparando a prendere il suo posto nel 2018. Ma cosa viene dopo?

Foto di esopianeti

Disegno Concettuale Dell'HDST

“Mentre ci avviciniamo al 25° anno di orbita di Hubble, ci poniamo la domanda: cosa dobbiamo avere in orbita 25 tra anni?" ha affermato Matt Mountain, presidente dell'Associazione delle università per la ricerca in astronomia (AURA). "Quali sono le domande che vogliamo porre sull'universo e sul nostro posto in esso?"

Ci vuole molto tempo per progettare, costruire e lanciare un gigantesco telescopio spaziale, motivo per cui AURA sta iniziando ora. L'organizzazione, che promuove gli osservatori astronomici, ha iniziato a progettare il telescopio James Webb quasi vent'anni fa e ha lavorato su Hubble per decenni prima.

Ieri l'organizzazione ha ufficialmente svelato il suo concetto per un nuovo telescopio spaziale tosto che sarebbe molto simile a Hubble, ma con una definizione più alta. In effetti, lo chiamano High-Definition Space Telescope (HDST).

"Ci troveremo di fronte all'osservazione che non siamo più unici, che l'evoluzione si è verificata altrove".

Se l'HDST viene selezionato per il finanziamento, i ricercatori del team affermano che potrebbe essere l'Hubble della prossima generazione: altererebbe profondamente il modo in cui vediamo e comprendiamo l'universo. Il principale punto di forza dell'HDST è la promessa che troverebbe dozzine di gemelli terrestri in altri sistemi solari e cercherebbe tracce di vita nelle loro atmosfere.

La visione di Matt Mountain: "Per la prima volta nella storia, una generazione diventa consapevole del proprio posto nell'universo... Mentre guardano in quel vasto cosmo, scoprono una verità profonda: non siamo più soli nel vuoto di spazio. Proprio come Copernico e Darwin ci hanno cambiato in modo irreversibile, ci troveremo di fronte all'osservazione che non siamo più unici, che l'evoluzione è avvenuta altrove... Possiamo essere quella generazione.

Un gruppo di scienziati ha presentato il concetto per il telescopio durante un incontro all'American Museum of Natural History di New York City. Da sinistra a destra: Neil deGrasse Tyson, Michael Shara, Jason Tumlinson, Marc Postman, David Schiminovich, Julianne Dalcanton e Sara Seager.

Presentazione dell'HDST

Un gruppo di scienziati ha presentato il concetto per il telescopio in un incontro all'American Museum of Natural History di New York City. Da sinistra a destra: Neil deGrasse Tyson, Michael Shara, Jason Tumlinson, Marc Postman, David Schiminovich, Julianne Dalcanton e Sara Seager.

Un'immagine più chiara dell'universo

Lo specchio di 12 metri dell'HDST metterebbe meglio a fuoco l'universo. "Ci vogliono più di 20 Hubble per eguagliare lo specchio che potremmo ottenere con l'HDST", afferma Julianne Delcanton, astronoma dell'Università di Washington. Il risultato è una maggiore sensibilità, dice, un po' come quando, dopo aver dilatato le pupille nello studio del medico, devi indossare gli occhiali da sole perché i tuoi occhi raccolgono troppa luce. HDST si preannuncia essere 100 volte più sensibile alla luce di Hubble e 5 volte più nitido. Può rilevare oggetti deboli come un'eso-Terra che emette solo un fotone al secondo.

Parte della maggiore risoluzione di HDST deriva dalla soppressione della luce delle stelle. Utilizzando tecnologie ancora in fase di sviluppo, il telescopio sarebbe in grado di bloccare la luce intensa delle stelle per cercare la luce più debole proveniente dai pianeti. E poiché sarebbe in orbita nello spazio, l'HDST non dovrebbe fare i conti con gli effetti di offuscamento dell'atmosfera terrestre.

HDST potrebbe rilevare le primissime stelle e galassie che si sono formate dopo il Big Bang.

Vedendo in luce UV, infrarossa e visibile, l'HDST sarebbe in grado di studiare oggetti più lontani, più deboli e più piccoli che mai, inclusi pianeti e stelle deboli. Qui nel nostro sistema solare, potrebbe individuare oggetti piccoli come Manhattan in orbita attorno a Giove e darci una visione di Plutone rivaleggiata solo da quella della NASA Missione Nuovi Orizzonti, che volerà dall'ex pianeta la prossima settimana dopo un viaggio di 9 anni.

"Potrebbe risolvere ogni singola galassia dell'universo", dice Delcanton, e rivelare le nostre origini cosmiche, dal Big Bang alla formazione dei pianeti e dell'acqua, e l'evoluzione della vita. "I capitoli fondamentali di questa storia sono probabilmente noti, ma i dettagli e la poesia non lo sono."

Foto di esopianeti

Confronto tra gli specchi di Hubble, JWST e HDST

Alla ricerca di Exo-Terre... E forse la vita

Il Kepler Space Telescope ha rilevato migliaia di esopianeti e gli scienziati ora pensano che ciascuno di essi e ognuno dei miliardi di pianeti nella Via Lattea ha probabilmente almeno un pianeta in cerchio Esso. Ciò significa che ci sono molti potenziali duplicati della Terra là fuori, e ora è solo questione di trovarli. Con Keplero ora zoppicante dopo alcuni guasti meccanici, la scienziata planetaria del MIT Sara Seager afferma che l'HDST è la nostra migliore scommessa per rilevare molti esopianeti delle dimensioni della Terra.

Mentre il Transiting Exoplanet Survey Satellite della NASA potrebbe rivelare alcuni esopianeti delle dimensioni della Terra, l'HDST mira a trovarne dozzine. Per fare ciò, studierebbe centinaia di stelle cercando la luce che si riflette su di esse dalle loro stelle.

Dopo aver rilevato un'eso-Terra, il telescopio caratterizzerebbe la sua atmosfera, cercando segni di vita come vapore acqueo e ossigeno. Questo sarebbe un lavoro rivoluzionario, afferma Seager. "Nessun telescopio ha mai raggiunto uno spettro di un oggetto così debole come una tipica eso-Terra".

Indipendentemente dal fatto che il telescopio trovi prove di vita altrove, i risultati cambieranno sicuramente il modo in cui pensiamo al nostro posto nell'universo.

La prospettiva

I telescopi straordinari non costano poco. AURA stima che l'HDST costerebbe quanto il telescopio James Webb, che si avvicina a un prezzo di 9 miliardi di dollari. Ahia. Con i sempre minacciosi tagli al budget della NASA e la spinta a inviare esseri umani su Marte negli anni '30 del 2000, è difficile immaginare che un altro grande telescopio sarebbe persino nelle carte. Ma l'HDST potrebbe avere una cooperazione internazionale per aiutare a sostenere il peso, afferma l'astrofisico Michael Shara, che ha contribuito a scrivere il rapporto AURA.

Ora che AURA ha presentato pubblicamente il concetto HDST, è nuovo Relazione di 170 pagine andrà al Congresso e all'industria, per vedere se l'idea è realizzabile sia finanziariamente che tecnologicamente. Gli scienziati vogliono vagliare l'idea prima di un incontro del 2020 in cui gli astronomi decideranno a quali domande di ricerca dare la priorità in futuro. Questo dà agli scienziati un sacco di tempo per fare i compiti e risolvere i nodi prima che il concetto venga davvero discusso.

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