En fossil plats avslöjar ett gammalt sänkhål och dess enorma invånare

Återuppbyggnad av underkäken på den grå mastodonten.
Förstora/ Återuppbyggnad av underkäken på den grå mastodonten.

ETSU Grå fossilplats och museum

Något har upptäckts i Tennessee - något som bara finns på ett museum. Det är något enormt, lite förbryllande och möjligen det första i sitt slag som upptäckts. Fem år efter utgrävningen är den fortfarande ofullständig.

Mastodontskelettet som sakta tar form i Tennessee är ingen hemlighet. Bilder och beskrivningar av dess framsteg har lagts ut på sociala media från början, och även om de som är medvetna om det är intresserade, har det inte skapat många rubriker. Än.

Ur det gråa

De Grå fossil plats nära Gray, Tennessee, hittades av en olycka under vägbyggen 2000. Tack vare ansträngningarna från lokalbefolkningen och delstatsregeringen som insåg vikten av platsen, stoppades byggandet. Ett museum byggdes flera år senare. Benbitar och en krossad bete var allt som hade hittats när platsen bevarades, men området visar sig vara omfattande i sitt fossila innehåll.

"Vi brukade katalogisera 1 000 exemplar per år - [Enskilda exemplar] kunde vara en tapir, groda, orm, vad som helst", förklarade Grey Fossil Site Lab och fältchef Shawn Haugrud per telefon. Men ytterligare frivilliga har hjälpt till att öka takten: "För ett par år sedan innan pandemin katalogiserade vi 10 000 exemplar - alltså 10 gånger så många fossil."

Detta område är ett cirka 5 miljoner år gammalt slukhål. Den har bevarat en mängd fossila ryggradsdjur och växter, över 100 arter av varje hittills, från det som en gång var ett distinkt ekosystem. Och den största, kanske mest mystiska upptäckten av dem alla? Den grå fossila mastodonten.

Det är vad det heter för tillfället. Hittas liggande på sidan bland och under stenblock, denna urgamla mammutsläkting har de nödvändiga betar, fyra lemmar och övergripande kroppsform av en mastodont. Men det är tillräckligt annorlunda för att ge forskarna en paus. Jämfört med andra kända nordamerikanska mastodonter - ett släkte som, med ökande forskning och upptäckter, börjar expandera - stämmer det inte överens.

Utgrävningar på Grå fossilplatsen sker en bit från besökscentret.
Förstora/ Utgrävningar på Grå fossilplatsen sker en bit från besökscentret.

ETSU Grå fossilplats och museum

Detta fossil var föremål för en presentation av Dr. Chris Widga, huvudkurator vid Grey Fossil Site, vid Åttonde internationella konferensen om mammuter och deras släktingar (ICMR) den senaste oktober. Till skillnad från massiva paleontologiska konferenser är ICMR både anmärkningsvärt liten och relativt ny. Enligt Dick Mol och Dr. Adrian Lister, båda kända mammutforskare som har varit starkt involverade i dessa konferenser, den första ICMR var 1995 och uppstod som en mammutcentrerad konferens som anordnades i Ryssland. Sedan dess har det vuxit till en som inkluderar forskning om både utdöda och bevarade snabeldjur, en familj av ryggradsdjur vars framträdande drag vanligtvis inkluderar en snabel (en stam) och omfattar dagens elefanter.

Konferensen hålls i en annan del av världen vart tredje till fjärde år. Vid den föregående konferensen 2017, "Indien lade fram ett förslag för att vara värd för den 8:e konferensen i Bangalore," skrev Dr. Raman Sukumar, arrangör av årets ICMR och hedersprofessor vid Center for Ecological Sciences, i en e-post. "Konferensens vetenskapliga styrkommitté röstade överväldigande för det indiska förslaget att vara värd den 8:e konferensen i Bangalore 2020.” Men på grund av pandemin var Indian Institute of Science värd för detta uppkopplad. Hundratrettiosju personer från 27 länder deltog.

Inte som de andra

Genom att visa den grå fossila mastodontens skalle i jämförelse med både tidigare och senare mastodontarter, förklarade Widga varför de inte är redo att säga exakt vad det är de har hittat. Även visuellt är skillnaderna omedelbara.

"Recorden av tidiga nordamerikanska mastodonter är extremt fragmentarisk, och de egenskaper som vi har använt för att skilja dem åt, historiskt sett, håller inte ofta upp för modern granskning," skrev han. "Det är därför det är svårt att passa in den grå mastodonten i någon existerande evolutionär ram. MEN det vi har pekar på en ny svit av morfologiska egenskaper, som tyder på en ny art."

Senaste blogginlägget

Raid ditt kök för att bygga den här potatischipshögtalaren [Video]
August 12, 2023

1921 tillverkade två forskare den första moderna högtalaren av magneter, tråd och papper. Nu använder tillverkare syntetiska fibrer och till och me...

Verktyg Smackdown: Pocket Multimetrar
August 11, 2023

Varje dag kan du hitta en miniatyrmultimeter i min ficka. Dessa enheter är motsvarigheten till en Leatherman för elektroniska entusiaster. (The Lea...

Titta på This Bicycle Go 80 MPH
August 11, 2023

Tom Donhou, a cykelbyggare baserad i Hackney, London, gick precis 80 mph på en cykel. Som referenspunkt: Du eller jag kan köra 30 mph, toppar, på e...