Sacra trappola per arpa, Batman! Gli attrezzi che i ricercatori usano per studiare i pipistrelli

Dai registratori acustici alle speciali lampade ultraviolette, i biologi stanno facendo appello a una serie di strumenti per migliorare rintracciare, comprendere e, si spera, salvare il mammifero volante preferito (e, certamente, l'unico del pianeta): pipistrelli.

La necessità di comprendere queste creature sfuggenti è aumentata negli ultimi anni con l'emergere di una malattia chiamata sindrome del naso bianco. L'infezione fungina è stata introdotta negli Stati Uniti dall'Europa intorno al 2006 e ha ucciso più di 6 milioni di pipistrelli negli ultimi dieci anni. Ma quando i pipistrelli sono morti, la nostra consapevolezza di quanto siano fondamentali le creature per il nostro ecosistema è cresciuta. I pipistrelli aiutano a impollinare le nostre piante e riducono il numero di insetti nocivi. Il fatto che le popolazioni di pipistrelli siano in declino non è una buona cosa.

Sebbene la sindrome del naso bianco sia la minaccia più evidente per i pipistrelli, non è l'unica. Le temperature di riscaldamento associate a

cambiamento climatico influenzare la capacità di un pipistrello di ecolocalizzare, il modo in cui i pipistrelli navigano nell'oscurità. Gli esseri umani stanno anche invadendo gli habitat dei pipistrelli in modi più diretti. Stiamo abbattendo le foreste dove vivono alcuni pipistrelli e ad altri piace cacciare, e altrimenti distruggiamo le loro case con il nostro sviluppo.

E mentre le turbine eoliche sono un vantaggio ambientale in quanto aiutano a produrre elettricità con un'impronta di carbonio inferiore, a seconda della loro posizione possono anche danneggiare i pipistrelli. I pipistrelli a volte li confondono con alberi e altri luoghi di riposo. Invece di allontanarsi dalle turbine eoliche, si dirigono verso di loro. Nel processo, rischiano un incontro mortale con le lame della struttura.

Anche altri materiali artificiali possono rappresentare un rischio. Le superfici super lisce, come i rivestimenti sugli edifici in vetro, fanno casino il modo in cui alcuni pipistrelli usano l'ecolocalizzazione. Man mano che erigiamo più di questi tipi di edifici, sempre più pipistrelli vi si schiantano contro, fino alla morte.

I pipistrelli devono intanto fare i conti con un altro problema: meno cibo. Gli studi lo suggeriscono popolazioni mondiali di insetti stanno diminuendo, anche all'interno delle aree protette. Poiché tutti i pipistrelli negli Stati Uniti sono mangiatori di insetti, il calo di questi piccoli volantini non è di buon auspicio per i nostri mammiferi alati.

Ancora peggio, l'aumento dei dati suggerisce che gli insetti possono essere dannosi per i pipistrelli in un altro modo. Quando i pipistrelli entrano in contatto con i pesticidi che spruzziamo nel tentativo di sbarazzarci degli insetti nocivi, o mangiando insetti contaminati o frequentando piante che le persone hanno spruzzato, ottengono malato.

Se questo sembra desolante, c'è un piccolo punto luminoso: le fantastiche attrezzature e le tecniche che i biologi e altri ricercatori hanno sviluppato per studiare i pipistrelli. Se ti sei mai chiesto come fanno i ricercatori a catturare un pipistrello o a seguirne i movimenti, abbiamo creato una galleria fotografica che mostra alcune delle attrezzature che i ricercatori usano per svolgere il loro lavoro. Ecco uno sguardo ad alcuni dei gadget che usano per portare a termine il lavoro.

scatola luminosa
I ricercatori posizionano i pipistrelli su scatole luminose come queste per misurare l'apertura alare del pipistrello. La struttura ossea all'interno delle ali di un pipistrello fornisce informazioni vitali come l'età approssimativa di un pipistrello. USFWS/Ann Froschauer
gruppo musicale
I biologi fasciano un piccolo pipistrello marrone, cioè stanno mettendo una piccola targhetta di metallo con un numero sulla zampa del pipistrello. Se intrappolano di nuovo lo stesso pipistrello, saranno in grado di identificarlo. USFWS/Keith Shannon
Biologi che creano Harp Trap
Biologi che installano una trappola per arpe. A differenza delle normali reti, una trappola per arpa non aggroviglia i pipistrelli nella tela. Per passare attraverso gli ostacoli, i pipistrelli girano i loro corpi perpendicolarmente, ma nel caso delle corde di una trappola per arpa non possono eseguire quella delicata manovra e mantenere il loro angolo di volo. La trappola li costringe a cadere nella camera di raccolta sottostante. USFWS/Ann Froschauer
tamponando un pipistrello
I ricercatori tamponano un pipistrello catturato alla ricerca di segni di infezione o di un fungo. Università dell'Illinois/Steve Taylor
trappola per arpa all'aperto
Ecco come appare una trappola per arpa quando viene allestita all'aperto al tramonto. USFWS/Ann Froschauer
Rete antinebbia
Le reti di nebbia sono quelle che tradizionalmente chiamiamo reti. Sono fatti di rete di nylon o poliestere e infilati tra due pali, non diversamente da una rete da pallavolo. Quando i pipistrelli volano dentro di loro, rimangono impigliati. USFWS/Catherine Hibbard
Pipistrello della rete di nebbia aggrovigliato
Un pipistrello intrappolato in una rete di nebbia. Ci vuole un'abile manipolazione per districare il pipistrello senza ferirlo o farsi mordere durante il processo. USFWS/Anne Froschauer
Monitor acustico per pipistrelli
La cattura di pipistrelli non è l'unico modo in cui i ricercatori possono studiarli. I dispositivi di monitoraggio acustico, come questo modello a energia solare, raccolgono i suoni dei pipistrelli e li registrano. I ricercatori non devono nemmeno passare ore ad ascoltare le registrazioni. Possono eseguirli attraverso un software che rileva il suono dei pipistrelli e, in molti casi, li confronta con un database di chiamate di pipistrelli esistenti e identifica il tipo di pipistrello. USFWS/ Ann Froschauer

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