Metan er lite, men det betyr ikke at det ikke er liv på Mars

Curiosity så seg rundt etter metan i Gale Crater og fant mye ingenting. Men det bryter ikke håpet om å finne bevis på liv på Mars en dag.

Å finne metan i en annen verden er som å finne brødsmuler på en sti – det er en talende ledetråd, en detalj som gir grunn til å stille flere spørsmål og kanskje finne noen svar, i dette tilfellet knyttet til utenomjordisk liv. Dette er grunnen til at nyhetene fra Mars-roveren Curiosity sent i forrige uke er litt skuffende – når man så seg om etter metan, fant Curiosity en mye ingenting.

Men mangel på metan bryter ikke nødvendigvis håpet om å finne bevis på liv på Mars. Og Curiosity kan fortsatt oppnå bedre målinger av hydrokarbonet, og hjelpe forskere med å forstå hvor mye det er og hvor det kommer fra. Metanmysteriet er langt fra over, sa Geronimo Villanueva, en forskningsassistentprofessor ved det katolske universitetet som er basert på NASAs Goddard Space Flight Center.

Generelt er metan en indikator på at noe på planeten har endret seg, forklarte Villanueva. Mars’ spinkle atmosfære, som bare er omtrent 1 prosent så tykk som jordens, er veldig stabil – et kjennetegn på et dødt sted. "For at ting skal endre seg, må det være en slags aktivitet på gang," sa han. "Enten kan geologisk aktivitet og metan være en indikator på det, eller det kan være en indikator på liv."

På fredag ​​sa forskere ved Jet Propulsion Laboratory at Curiosity's Sample Analysis at Mars suite fant nesten ingenting av det. Chris Webster, instrumentleder for Tunable Laser Spectrometer som er en del av SAM, sa at han kunne rapportere med 95 prosent sikkerhet at Mars har mellom 0 og 5 deler per milliard metan. "Konklusjonen er at vi ikke har noen påvisning av metan så langt," sa han til journalister. Han sa også at teamet har funnet bevis på at Mars har mistet minst halvparten av sin opprinnelige luft.

Denne logaritmiske skalaen viser prosentandelen av fem gasser i atmosfæren på Mars, målt av Quadrupole Mass Spectrometer-instrumentet til Sample Analysis at Mars-suiten på Curiosity-roveren. Karbondioksid er den klart mest utbredte, etterfulgt av små konsentrasjoner av argon, nitrogen og karbonmonoksid. Det kan også være en liten mengde metan, men det er fortsatt uklart.

Luften på Mars

Denne logaritmiske skalaen viser prosentvis overflod av fem gasser i atmosfæren på Mars, som målt av Quadrupole Mass Spectrometer-instrumentet fra Sample Analysis at Mars suite på Curiosity rover. Karbondioksid er den klart mest utbredte, etterfulgt av små konsentrasjoner av argon, nitrogen og karbonmonoksid. Det kan også være en liten mengde metan, men det er fortsatt uklart.

Noe sånt som 95 prosent av jordens metan (fire hydrogenatomer bundet til ett karbonatom) kommer fra levende organismer, så det kan være et fyrtårn for livet - det er grunnen til at mangelen på store mengder Mars-metan er noe skuffende for astrobiologien. Men det manglende metanet forklarer fortsatt ikke tidligere bevis for gassen på Mars. Villanueva er blant dem som har sett den.

Metan som slippes ut i Mars-atmosfæren, av liv eller av noe annet, bør holde seg i en fortynnet form i omtrent 300 år, sa Villanueva. Men han og andre har oppdaget metan i den siste tiden, bare for å se det forsvinne i senere observasjoner.

"Vi vet ikke hva det betyr. Vi bør fortsette å se det. Det ville bli utvannet, men likevel burde det være noen rester der, sa han.

I 2009 rapporterte Villanueva og kolleger ved Goddard en stor økning i metan på den nordlige halvkule av Mars seks år tidligere. Enorme plumer av hydrokarbonet lekket ut i atmosfæren med en hastighet som kan sammenlignes med et berømt, massivt olje- og gasssiv i Santa Barbara, California. Men i oppfølgingsobservasjoner, ved å bruke Keck-teleskopene på Mauna Kea, så teamet ingenting. Forskere vet fortsatt ikke hva som forårsaket denne metanplommen, eller hvor den ble av.

Villanueva sa at hvis du tok metansignaturene fra 2003 han og NASAs Michael Mumma observerte, og spredte dem gjennom hele hele marsatmosfæren, ville konsentrasjonen være et sted rundt 5 eller 6 ppb – i samsvar med hva Curiosity ser ved Gale Krater. Hvorfor er det interessant? Det indikerer at metanfrigjøringen, som nå er rundt 10 år gammel, sannsynligvis ikke er en gjenganger. Hvis det var det, ville atmosfæren få mer metan etter hvert som tiden går. "Hvis det skjedde, skjedde det en gang," sa Villanueva.

Det er også interessant fordi det betyr at mer metan kan bli funnet andre steder på Mars, la han til. Bare fordi Curiosity ikke ser det, betyr det ikke at det ikke er et annet sted. Forrige uke var Webster og andre forskere ved JPL raske til å påpeke at Curiosity vil fortsette å lete. På sin side sa Villanueva at han var overrasket over den store feillinjen i SAM-teamets beregninger – Nysgjerrighet kan gjøre bedre enn en 95 prosent konfidens mellom null og 5 ppb, sa han, og la til at han er spent på å se raffinert målinger.

Selv om Curiosity fastsetter Mars metankonsentrasjoner med mer nøyaktighet, kan det hende at gassen ikke er et resultat av liv. Det er mange forklaringer på at mager metan på Mars – kometer kan levere det, eller det kan være et resultat av interaksjoner mellom grunnvann for lenge siden og visse komponenter av bergarten, som olivin, et mineral Nysgjerrighet bare funnet. Det er også mulig at Mars har mikrober, men de produserer ikke metan, sa Villanueva. Det gjenstår fortsatt mye forskning før disse spørsmålene kan besvares.

"Mars er så tørt og et så ugjestmildt sted, hvis du ser selv svært små mengder metan, er de relevante. Du kan tenke på noe undergrunnsaktivitet, kanskje geologisk aktivitet eller liv, sa Villanueva. "Men gassen i seg selv sier deg ikke så mye. Du må gå utover."

Potensielle ikke-biologiske kilder for metan på Mars inkluderer kometer, nedbrytning av interplanetære støvpartikler av ultrafiolett lys og interaksjon mellom vann og stein. Potensielle synker for å fjerne metan fra atmosfæren er fotokjemi i atmosfæren og tap av metan til overflaten.

Mars Metankilder og synker

Potensielle ikke-biologiske kilder for metan på Mars inkluderer kometer, nedbrytning av interplanetære støvpartikler av ultrafiolett lys og interaksjon mellom vann og stein. Potensielle synker for å fjerne metan fra atmosfæren er fotokjemi i atmosfæren og tap av metan til overflaten.

Siste blogginnlegg

PopScis Darpa Grand Challenge-forhåndsvisning: Oppdatering #4
August 24, 2023

Redundans er nøkkelen for Stanford Universitys team. Kjøretøyets hjerne inneholder seks nettverkstilkoblede Pentiums som inneholder flere kopier a...

Bildegjenkjenningsalgoritme diagnostiserer brystkreft bedre enn en menneskelig lege kan
August 25, 2023

Legg til ett element til på listen over ting maskiner kan gjøre bedre enn mennesker: Undersøk og diagnostiser brystkreft... Legg til ett element t...

Virtual Reality gir deg dyresyn
August 25, 2023

Har du noen gang lurt på hvordan livet ville sett ut hvis du bokstavelig talt var en flue på veggen? Eller enda bedre, en øyenstikker i skogen? Å s...