Fugleinfluensautbruddet har tatt en illevarslende vending

Kalkuner står i en låve på Yordy Turkey Farm i Morton, Illinois
Forstørr
Daniel Acker/Bloomberg via Getty Images

Denne uken, Argentina og Uruguay erklærte nasjonale helsekrise etter utbrudd av høypatogen fugleinfluensa H5N1, det raskt bevegelige viruset som ødelegger fjørfeflokker og ville fugler og har i flere tiår vært fryktet som en mulig gnist for en pandemi blant mennesker. Det gjør 10 søramerikanske land som nylig har markert sitt første møte med viruset, inkludert Peru – hvor mer enn 50 000 ville fugler døde i fjor høst, og mer enn 600 sjøløver i januar. Kombiner sjøløveinfeksjonene med åpenbaringen om at H5N1-influensa invaderte en minkfarm i Spania i oktober, og helsemyndighetene må nå konfrontere muligheten for at det uforutsigbare viruset kan ha tilpasset seg til å true andre arter.

For å være tydelig, inkluderer dette ennå ikke mennesker. Selv om de siste tiårene har vært vitne til utbrudd av fugleinfluensa som spredte seg til mennesker, har bare to tilfeller blitt identifisert de siste 12 månedene: a Colorado voksen mai i fjor, og en 

9 år gammel jente i Ecuador i januar. (Ingen av dem døde.) Og det er ennå ingen bevis for at viruset har vært i stand til å hoppe fra nylig infiserte pattedyr til mennesker. Men det faktum at det ble overført fra fugler til pattedyr, og deretter spredt blant dem, indikerer en urovekkende trend.

I følge Verdensorganisasjonen for dyrehelse har minst 60 land nylig opplevd utbrudd av H5N1, som er oppkalt etter to proteiner som finnes på virusets overflate. Det inkluderer USA, hvor 43 millioner verpehøner enten ble drept av fugleinfluensa i fjor eller slaktet for å forhindre at sykdommen sprer seg. Disse tapene tok ut nesten en tredjedel av den nasjonale flokken av verpehøner; ifølge det amerikanske landbruksdepartementet kuttet de i eggforsyningen så mye at prisene på slutten av året var 210 prosent høyere enn ved utgangen av 2021. Totalt sett anslår USDA i underkant av 58 millioner fugler– for det meste lag, kalkuner og fjærkre i bakgården – døde eller ble drept i 2022, og ytterligere en halv million så langt i år.

Fjørfenæringen er enorm. Bare den amerikanske delen omfatter mer enn 9 milliarder kjøttkyllinger og 216 millioner kalkuner dyrket hvert år, pluss 325 millioner verpehøner; kylling er mest konsumert kjøtt verdensomspennende. Den skalaen gjør det vanskelig å sette tapene fra fugleinfluensa i sammenheng. Men den pågående epidemien har blitt det verste dyresykdomsutbruddet i USAs historie, så vel som det største fjørfeutbruddet som noen gang er registrert i Storbritannia, Europa og Japan. Og selv om overvåking er vanskelig, sier dyrelivsbiologer det skade på ville fugler har vært katastrofal.

Det kan være lite som kan gjøres for å beskytte ville fugler; fugleinfluensa spres av sesongmessig migrerende vannfugler, som bærer viruset uten å bli skadet av det. Men fjørfeindustrien er avhengig av et komplekst sett med atferd og byggefunksjoner, bredt kalt biosikkerhet, som den utviklet eller forsterket etter et katastrofalt utbrudd drepte mer enn 50 millioner fugler i 2015. Gitt virusets nådeløse fremskritt, begynner folk som studerer industrien å spørre om biosikkerhet noen gang kan herdes nok til å utelukke fugleinfluensa – og hvis ikke, hva som må endres for å holde fugler og mennesker trygge.

"Vi vet at biosikkerhet kan fungere og fungerer, men det er en heroisk innsats, og det er kanskje ikke bærekraftig gitt gjeldende byggestiler og nåværende arbeidsstyrke, sier Carol Cardona, en veterinær og professor i fuglehelse ved University of Minnesota College of Veterinary Medisin. "Grunnen til at jeg sier at det kan fungere er at selskaper som hadde [høypatogen fugleinfluensa] i 2015 hadde færre tilfeller i 2022. Så de lærte noen leksjoner og endret noen ting – men svært få av dem holdt det helt ute.»

Det nådeløse angrepet av H5N1 er viktig ikke bare for dens innvirkning på fjærfe eller dyreliv, men for hva det varsler for mennesker. Fugleinfluensa ble lenge ansett som den dyresykdommen som mest sannsynlig vil bryte ut i en global menneskelig pandemi, og selv etter angrepet av SARS-CoV-2 føler mange forskere fortsatt det slik.

H5N1-undertypen ble først sølt fra fugler til mennesker i 1997 i Hong Kong. Det gjorde 18 mennesker syke og drepte seks av dem - små antall, men en urovekkende dødelighet på 33 prosent. Siden den gang har varianter av H5N1 med jevne mellomrom infisert mennesker, og forårsaket 868 menneskelige tilfeller gjennom 2022 ifølge Verdens helseorganisasjon, og 457 dødsfall. Disse tallene representerer en dødelighet på 52 prosent - men samtidig en indikasjon på at viruset ikke hadde tilpasset seg nok til å spre seg lett fra person til person og antenne store utbrudd.

Likevel ser forskere alltid etter viruset for å finne situasjoner som vil oppmuntre til disse tilpasningene. For eksempel: spanske og italienske forskere avslørt forrige måned at i oktober 2022 infiserte en H5N1-variant minker på en pelsfarm i Nordvest-Spania. Viruset kan ha blitt overført til en enkelt mink av en vill fugl, eller via kyllingskrotter brukt til fôr. Men en gang på gården gjorde den små tilpasninger som gjorde at den kunne spre seg fra en mink til en annen. For å stoppe utbruddet ble alle gårdens minker – nesten 52 000 – drept.

Siste blogginnlegg

Nepal rammet av nok et stort jordskjelv
August 22, 2023

For litt over to uker siden, et stort jordskjelv slo Nepal, drepe mer enn 8000 mennesker, og bokstavelig talt flytte fjell. I morges beveget jorden...

Vil Melkeveien bli kvalt til døde?
August 22, 2023

NGC 7714 er en spiralgalakse 100 millioner lysår fra Jorden - en relativt nær nabo i kosmiske termer. Galaksen har vært vitne til noen voldelige og...

I nytt kvanteeksperiment skjer virkning før årsak
August 22, 2023

En demonstrasjon i den virkelige verden av et tankeeksperiment utført ved universitetet i Wien, har gitt et resultat som er litt... En virkelighet...